Aux portes de l'Anjou, de la Touraine et du Poitou, Montreuil-Bellay est par nature un lieu de convergences, où se rencontrent la tuile et l'ardoise, les terres à blé et les vignobles du Saumurois. Bordée par le Thouet, Montreuil-Bellay est la dernière ville close de l'Anjou et offre avec son château et ses remparts l'une des plus belles densités architecturales de la Vallée de la Loire.

Les menhirs, encore présents, témoignent de la présence humaine dès le néolithique. La cité commence à prendre forme à la fin du Xème siècle avec une population qui se fixe le long du Thouet. Le lieu, naturellement fortifié, présente un double intérêt : stratégique et militaire. C'est ainsi que Foulques Nerra, vers 1025, édifie un château fort sur un promontoire rocheux dominant le Thouet et le confie en fief à Berlay qui donna son nom à la localité.

Ville ceinturée d'imposants remparts datant du XIIIème au XVIème siècle et percés de portes, Montreuil-Bellay présente l'une des plus belles densités architecturales de la Vallée de la Loire.

Lorsque le voyageur, allant d'Angers à Poitiers, découvre le profil architectural de la ville, il est immédiatement saisi par l'évidence du site. Montreuil-Bellay est, en effet, un panorama : la corniche calcaire surplombe la rivière et son couloir de verdure ; l'horizon des coteaux s'ouvre sur les grands espaces qui vont mourir au pied du Massif Central.

Depuis toujours, les hommes ont habilement utilisé cette diversité pour se protéger, pour chasser et pêcher, pour cultiver, à la fois la vigne et les céréales, pour accueillir surtout et devenir meilleurs aux influences croisées de tous ceux qui circulent sur la grande voie Nord-Sud qui relie la Mer du Nord aux Pyrénées.

Aujourd'hui, la ville est sortie de ses remparts pour s'étendre, se diversifier et poursuivre son adaptation permanente.

MONTREUIL-BELLAY

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